Гель для стирки является сложной смесью многих веществ, которые взаимодействуя оказывают, о чем не следует забывать, также механическое действия (движение белья в стиральной машине, трение при стирке вручную), температура и время действия этих факторов, но, несомненно, физические и химические воздействия компонентов моющего средства, и, следовательно, их отбор, количество и взаимное соотношение в рецептуре играют здесь основную роль.

Основное значение имеют вещества поверхностно-активные. Могут иметь различное строение и химический характер. В порошках обычно используют одновременно анионные и не ионных поверхностно-активных вещества. Они снижают поверхностное натяжение на границе воды, ткани и находящихся в ней загрязняющих веществ и, таким образом, облегчают смачивание ткани. В результате облегчают разделение этой грязи, помогают разбить ее на мелкие частицы.

К этой же группе соединений, также относится мыльно-натриевые соли жирных кислот, которые когда-то были одним из основных поверхностно-активных веществ. В современных гелях для стирки они, как правило, выполняют уже другую функцию: снижение пенообразования (что важно в случае стирки в стиральных машинах) и облегчения вымывания остатков порошка из тканей в заключительном этапе стирки.